SpaceX: Historia y Datos Interesantes

SpaceX es una empresa privada de vuelos espaciales que pone en órbita satélites y entrega carga a la Estación Espacial Internacional (ISS). Fue la primera empresa privada en enviar una nave de carga a la ISS, haciéndolo en 2012. La compañía está trabajando en el desarrollo de poderosos cohetes y naves espaciales capaces de llevar personas al espacio. El fundador y director general Elon Musk dijo en 2019 que quería que la gente empezara a volar a bordo del nuevo y enorme cohete de su compañía en el próximo año más o menos.

¿Quién es el dueño de SpaceX?

SpaceX fue fundada por Musk, un empresario y emprendedor nacido en Sudáfrica. A los 30 años, Musk hizo su fortuna inicial vendiendo sus dos exitosas compañías: Zip2, que vendió por 307 millones de dólares en 1999, y PayPal, que eBay compró por 1.500 millones de dólares en 2002, informó The New York Times. Decidió que su próxima gran empresa sería una compañía espacial de financiación privada.

Inicialmente, Musk tuvo la idea de enviar un invernadero, llamado Oasis de Marte, al Planeta Rojo. Su objetivo era despertar el interés del público en la exploración y al mismo tiempo proporcionar una base científica en Marte. Pero el costo terminó siendo demasiado alto, y en su lugar, Musk comenzó una compañía de vuelos espaciales llamada Space Exploration Technologies Corp., o SpaceX, ahora con sede en el suburbio de Hawthorne, California, en Los Ángeles.

Gastó un tercio de su fortuna, 100 millones de dólares, para poner en marcha SpaceX. Había escepticismo sobre su éxito, que persistió durante los primeros años de SpaceX.

Después de pasar 18 meses trabajando en forma privada en una nave espacial, SpaceX reveló la nave en 2006 bajo el nombre de Dragon. Musk supuestamente nombró a la nave espacial en honor a «Puff, el Dragón Mágico», una canción de los años 60 del grupo folclórico Pedro, Pablo y María. Dijo que eligió el nombre porque los críticos creían que sus objetivos de vuelo espacial eran imposibles.

El primer cohete de SpaceX: Falcon 1

Musk ya era un experimentado hombre de negocios cuando inició SpaceX, y creía firmemente que los lanzamientos más frecuentes y más fiables harían bajar el costo de la exploración. Así que buscó un cliente estable que pudiera financiar el desarrollo inicial de un cohete: LA NASA. (Más tarde, buscó clientes de lanzamiento de varios sectores para diversificar su base de clientes). Como tal, su objetivo para SpaceX era desarrollar el primer propulsor de combustible líquido de construcción privada para ponerlo en órbita, que llamó el Falcon 1.

La compañía experimentó una empinada curva de aprendizaje en el camino hacia la órbita. Hicieron falta cuatro intentos para hacer que el Falcon 1 volara con éxito, y los intentos anteriores se vieron frustrados por problemas como fugas de combustible y una colisión en la fase de cohete. Pero finalmente, el Falcon 1 realizó dos vuelos exitosos: el 28 de septiembre de 2008 y el 14 de julio de 2009. El lanzamiento de 2009 también puso en órbita el satélite malayo RazakSat.

En 2006, SpaceX recibió 278 millones de dólares de la NASA en el marco del programa de demostración de los Servicios de Transporte Orbital Comercial (COTS) de la agencia, que se creó para estimular el desarrollo de sistemas que pudieran transportar carga comercialmente a la ISS. La adición de unos pocos hitos más, finalmente aumentó el valor total del contrato a 396 millones de dólares. SpaceX fue seleccionada para el programa junto con Rocketplane Kistler (RpK), pero el contrato de RpK fue rescindido con un pago parcial después de que la compañía no cumpliera con los hitos requeridos.

Múltiples compañías participaron en el programa COTS en sus primeras etapas, en contratos financiados o no financiados. En 2008, la NASA otorgó dos contratos de servicios de suministro comercial. SpaceX recibió un contrato para 12 vuelos (por valor de 1.600 millones de dólares), y Orbital Sciences Corp. (ahora Orbital ATK) recibió un contrato para ocho vuelos (por valor de 1.900 millones de dólares).

El camino de SpaceX hacia la estación espacial

Aunque la financiación mostró que la NASA confiaba en la capacidad de SpaceX para preparar una nave espacial para transportar suministros de carga, la empresa todavía tenía trabajo por hacer. Para llegar al espacio con una carga pesada, la nave Dragon requeriría más potencia de cohete que la que podría proporcionar Falcon 1. Así que SpaceX desarrolló un cohete de nueva generación, llamado Falcon 9, para enviar a Dragon a la órbita. Falcon 9 pesaría mucho más: 28.991 libras. (13.150 kilogramos) a la órbita terrestre baja, comparado con la capacidad del Falcon 1 de 1.480 libras. (670 kg). Además, SpaceX planeó hacer el cohete autodesplazable, y por lo tanto reutilizable, ahorrando en costos.

Inicialmente, SpaceX esperaba hacer volar la nave espacial para 2008 ó 2009, pero el proceso de desarrollo llevó años más de lo que la empresa pensaba. El primer vuelo de Falcon 9 tuvo lugar el 4 de junio de 2010, con una carga útil de Dragon simulada. El cohete se lanzó con éxito, aunque el intento de aterrizaje fracasó porque el paracaídas no funcionó. SpaceX siguió con el lanzamiento de la nave espacial Falcon 9 y Dragon juntos el 8 de diciembre de 2010. Una vez más, el lanzamiento fue exitoso, cumpliendo con los requerimientos COTS de la NASA, pero el aterrizaje del cohete falló.

El siguiente y más crucial hito fue la entrega de la estación espacial. Dragon, montado en un cohete Falcon 9, entregó su primera carga a la estación espacial en mayo de 2012 en un vuelo de prueba para el programa COTS. El lanzamiento se retrasó unos días por un problema de motor, pero el cohete despegó con seguridad en el siguiente intento.

Los observadores de los vuelos espaciales elogiaron la capacidad de SpaceX para enviar una nave de carga a la ISS. Los vuelos espaciales privados ni siquiera habían sido considerados cuando se desarrolló la estación espacial en los años 80 y 90.

SpaceX realizó el primero de sus vuelos comerciales regulares a la estación espacial en octubre de 2012. Ese vuelo logró la mayoría de sus objetivos, pero experimentó una falla parcial del cohete durante el lanzamiento. La falla terminó por encallar un satélite, Orbcomm-OG2, en una órbita anormalmente baja, lo que llevó al fracaso de la misión.

Construir naves espaciales más grandes y mejores: Falcon 9, Dragon y Falcon Heavy

El vuelo inicial de Falcon Heavy, el 6 de febrero de 2018, cumplió casi todos sus hitos principales. Falcon Heavy voló con éxito a la órbita, llevando a bordo un Tesla Roadster (un coche eléctrico fabricado por Tesla, otra empresa propiedad de Musk) y un maniquí con traje espacial apodado Starman. SpaceX emitió una emisión en directo del lanzamiento y de las primeras horas del Roadster en el espacio, que atrajo la atención de todo el mundo.

Los dos impulsores de cohetes aterrizaron con éxito cerca del Centro Espacial Kennedy, como era de esperar, pero el núcleo de la plataforma golpeó el océano a 300 mph (480 km/h), lo cual fue demasiado rápido, y no sobrevivió al impacto. Falcon Heavy realizó entonces una quema de motor en el espacio que se espera que lleve al Roadster al menos hasta la órbita de Marte.

En abril de 2019 se produjo un contratiempo para SpaceX cuando una prueba de la nave espacial Dragon tripulada, destinada a llevar astronautas de la NASA al espacio, experimentó un mal funcionamiento mientras estaba en tierra. Esto creó una columna de humo visible a kilómetros alrededor de Cabo Cañaveral, Florida. El incidente retrasó la línea de tiempo de la compañía para llevar a la gente a la Estación Espacial Internacional.

Los planes de SpaceX para el futuro, Marte y más

SpaceX tiene clientes del sector privado, entidades militares y no gubernamentales, que pagan a la empresa para lanzar la carga al espacio. Aunque SpaceX obtiene su dinero de los servicios de lanzamiento, la empresa también se centra en el desarrollo de tecnología para la futura exploración espacial.

Y los sueños de Musk de volar a Marte no se han desvanecido. En 2011, dijo a los delegados del Instituto Americano de Aeronáutica y Astronáutica (AIAA) en San Diego que planeaba llevar a la gente a Marte en 10 o 15 años. Tres años después, en la Conferencia Internacional de Desarrollo Espacial, dijo que la etapa de cohetes reutilizables sería un paso para llegar al Planeta Rojo.

«La razón por la que se creó SpaceX fue para acelerar el desarrollo de la tecnología de cohetes, todo con el objetivo de establecer una base autosuficiente y permanente en Marte», dijo Musk en ese momento. «Y creo que estamos haciendo algunos progresos en esa dirección – no tan rápido como me gustaría.»

En 2016, Musk reveló su plan tecnológico para el transporte marciano, que es parte de su plan para crear una colonia autosuficiente del Planeta Rojo en los próximos 50 a 100 años. El Sistema de Transporte Interplanetario, como se llama el cohete, es esencialmente una versión más grande del Falcon 9. La nave espacial, sin embargo, será bastante más grande que el Dragón, ya que está programada para llevar al menos 100 personas por vuelo. (Se espera que la versión tripulada del Dragón para la ISS lleve cuatro personas, en promedio.)

Marte ha sido por mucho tiempo la meta de SpaceX y su billonario CEO Elon Musk. Musk ha dicho repetidamente que su meta es hacer que la humanidad se convierta en una especie de dos planetas. (Crédito de la imagen: SpaceX)
Musk dio seguimiento a su anuncio en 2017 publicando un documento que describe una futura ciudad del Planeta Rojo de un millón de habitantes y proporciona más detalles sobre cómo el STI transportaría carga y personas.

Musk actualizó sus planes para Marte en septiembre de 2017 en una dirección en Australia. No mencionó el STI durante la charla; en cambio, habló de un sistema llamado el Cohete Gran Halcón (BFR). La nave espacial que llevará el BFR tendrá 48 metros de altura y 40 cabinas para pasajeros, probablemente con una capacidad de 100 personas.

En 2018, Musk anunció que Yusaku Maezawa, un artista y multimillonario fundador del gigante japonés de comercio electrónico Zozo, y un puñado de artistas se lanzarán en el BFR en un viaje alrededor de la luna en la década de 2020. SpaceX no reveló cuánto pagó Maezawa por ese viaje.

Musk reveló una vez más una actualización de sus planes para Marte, en septiembre de 2019, renombrando el primer BFR a la nave estelar Mk1 y cambiando su revestimiento exterior de la costosa fibra de carbono a acero inoxidable. Las fotos de la brillante nave de ciencia ficción que se está ensamblando en las instalaciones de SpaceX en el sur de Texas, cerca de la aldea de Boca Chica, circularon por Internet.

En 2019, Musk y SpaceX encendieron la controversia en el campo de la astronomía sobre los planes de la compañía de poner en órbita alrededor de la Tierra una constelación de 12.000 pequeños satélites para proporcionar acceso fiable a Internet en lugares remotos. Hasta ahora, sólo 60 de estos satélites Starlink han sido lanzados, pero ya han dejado antiestéticos rastros en las observaciones de los telescopios astronómicos del cielo nocturno. Muchos investigadores temen que un mayor número de satélites causará problemas a las empresas de recogida de datos vitales.

Según un informe de SpaceNews, SpaceX planea probar un recubrimiento especial en la próxima ronda de satélites Starlink que podría ayudar a hacerlos menos reflectantes y, por lo tanto, menos molestos en el cielo nocturno.

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